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A jornada evolutiva única da baleia franca pigmeia

Santiago Ferreira

A misteriosa história da baleia franca pigmeu tem sido um tema de acalorado debate científico há décadas. Estas criaturas indescritíveis, os mais pequenos membros da família das baleias de barbatanas, possuem um esqueleto semelhante a um tanque, um aspecto que as distingue das outras baleias e envolveu as suas origens evolutivas em mistério.

No entanto, uma equipa internacional de investigadores pode ter finalmente encerrado este debate, investigando as profundezas da genética, morfologia e paleontologia da baleia.

A baleia franca pigmeu, cientificamente conhecida como Caperea marginata, tem sido uma fonte de discórdia entre os cientistas devido à sua estrutura esquelética única e à falta de compreensão abrangente sobre seus comportamentos ecológicos. No entanto, um estudo inovador publicado recentemente na revista Ciência dos Mamíferos Marinhos lançou luz sobre este antigo quebra-cabeça evolutivo.

Linhagem distinta

Felix Marx, coautor do estudo e curador de mamíferos marinhos do Museu da Nova Zelândia Te Papa Tongarewa, sugere que o formato do crânio da baleia franca pigmeu é provavelmente adaptado para alimentação desnatada. Esse estilo de alimentação envolve a baleia nadando com a boca aberta na superfície da água, coletando alimento à medida que avança.

“Isto é muito semelhante à baleia franca verdadeira maior, levando alguns cientistas a acreditar que as duas baleias estão intimamente relacionadas, daí os seus nomes semelhantes. No entanto, outros acreditam que a baleia franca-pigmeia está mais intimamente relacionada com espécies como a baleia azul, que toma grandes goles de água para recolher comida em vez de deslizar”, explicou o Dr.

“Depois de 150 anos de ortodoxia anatómica e décadas de disputa, a genómica mostra agora, sem qualquer dúvida razoável, que Caperea é uma linhagem distinta e não relacionada com as baleias francas. Tal como os golfinhos e os cachalotes, Caperea é o único guardião de uma herança evolutiva única. Não é apenas mais uma estranha baleia franca – é realmente o último sobrevivente de uma família perdida que já desempenhou um papel muito maior na história da Terra.”

Kieren Mitchell, co-autor principal do estudo e cientista da Manaaki Whenua – Landcare Research, enfatizou como novas informações genéticas muitas vezes levam os cientistas a reavaliar por que certos animais apresentam mais ou menos semelhanças. “Quando o DNA e a anatomia parecem estar em desacordo sobre a relação entre as espécies, normalmente isso significa que há uma história ainda mais profunda e interessante a ser descoberta sobre a sua evolução”, disse o Dr. Mitchell.

Evolução convergente

Nic Rawlence, Diretor do Laboratório de Paleogenética Otago, descreve o caso de Caperea como um excelente exemplo de evolução convergente. Este fenómeno ocorre quando duas espécies não relacionadas começam a ter maior semelhança entre si à medida que se adaptam a pressões ambientais semelhantes.

“Caperea tem sido historicamente alinhada com as baleias francas porque têm a mesma aparência devido a estratégias de alimentação semelhantes, quando, na verdade, é provável que Caperea seja o último membro sobrevivente de um antigo grupo de baleias chamado cetotheres”, disse o Dr.

Pesquisa futura

Com a posição evolutiva da baleia franca pigmeu finalmente afirmada, os cientistas estão ansiosos para aprofundar as especificidades da linhagem desta baleia. Ludo Dutoit, coautor principal e cientista do Departamento de Zoologia de Otago, disse que os pesquisadores podem agora começar a explorar a linhagem de Caperea e identificar eventos passados ​​significativos que moldaram sua evolução.

O Dr. Marx observou que Caperea pode servir como outro exemplo de como adaptações únicas podem garantir a sobrevivência. “Os golfinhos de rio provavelmente sobreviveram ao desaparecimento dos seus parentes marinhos porque invadiram habitats de água doce; os cachalotes persistiram quando seus parentes dentados desapareceram porque eram especialistas em sucção em mergulho profundo; e Caperea sobreviveu porque se adaptou para ser um filtrador desnatado, quando a maioria de seus parentes provavelmente não o fez.”

Este estudo inovador destaca o notável poder da genómica na resolução de debates evolutivos de longa data, desvendando os mistérios das criaturas enigmáticas da natureza e iluminando a extraordinária resiliência da vida nos diversos habitats da Terra.

Mais sobre baleias francas pigmeias

A baleia franca pigmeu (Caperea marginata) é uma baleia de barbatanas, parte da espécie de cetáceos que também inclui golfinhos e botos. É a menor das baleias de barbatanas, atingindo normalmente comprimentos de 6 a 7 metros (aproximadamente 20 a 23 pés).

Distintamente, é o único membro da sua família, Neobalaenidae. A espécie foi descrita pela primeira vez em 1846 e é conhecida por habitar as águas temperadas e subpolares do Hemisfério Sul, especialmente ao redor da Nova Zelândia, África do Sul e América do Sul.

A aparência física da baleia franca pigmeu difere significativamente das outras baleias francas. Possui uma cor cinza escuro ou preto na parte superior e uma barriga mais clara, junto com uma barbatana dorsal curva e falcada localizada bem abaixo do dorso. Uma de suas características mais distintivas é sua tribuna estreita e arqueada (maxilar superior).

Como outras baleias de barbatanas, a baleia franca pigmeu se alimenta filtrando da água pequenos organismos, como o zooplâncton e o krill, usando suas placas de barbatanas.

Apesar de ser conhecida pela ciência há quase dois séculos, a baleia franca pigmeu é uma das menos estudadas de todas as espécies de baleias, em parte devido ao seu comportamento evasivo e à preferência por habitats em oceano aberto. Assim, os detalhes sobre a sua população, ciclo de vida, comportamentos e ameaças ainda não são claros.

Santiago Ferreira é o diretor do portal Naturlink e um ardente defensor do ambiente e da conservação da natureza. Com formação académica na área das Ciências Ambientais, Santiago tem dedicado a maior parte da sua carreira profissional à pesquisa e educação ambiental. O seu profundo conhecimento e paixão pelo ambiente levaram-no a assumir a liderança do Naturlink, onde tem sido fundamental na direção da equipa de especialistas, na seleção do conteúdo apresentado e na construção de pontes entre a comunidade online e o mundo natural.

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