Animais

A limpeza de Pinon-Juniper é realmente a resposta para a proteção do Sage Grouse?

Santiago Ferreira

O BLM afirma que a destruição massiva da floresta está a serviço da conservação

Cody Coombs conduziu sua picape Ford ao longo de uma estrada de terra acidentada nas montanhas Egan, no leste de Nevada, um caminho outrora usado pelo Pony Express para navegar por esses trechos remotos da Grande Bacia. Saímos de um desfiladeiro acidentado repleto de detritos de minas para uma paisagem devastada de tocos e galhos decepados – o remanescente de uma floresta de pinhão e zimbro que já foi próspera.

Se eu não soubesse onde estava, poderia ter pensado que estava diante de um corte raso industrial. Mas Coombs, o gestor de combustíveis do distrito do Bureau of Land Management em Ely, Nevada, assegurou-me que o que estávamos a analisar foi realizado ao serviço da conservação. Havíamos inserido um pequeno fragmento do Projeto de Restauração da Bacia Egan e Johnson, que, durante a próxima década, removerá 25.000 acres de floresta de pinhão e zimbro. Este é apenas um de uma série de projectos que visam eliminar vastas extensões destas florestas nativas, que, segundo alguns, estão a invadir vastas áreas da Grande Bacia e do Planalto do Colorado a um ritmo sem precedentes.

Continuamos em frente, com o sol de novembro brilhando no alto, e passamos por um vale cheio de gado até uma área de colinas baixas cobertas por um denso aglomerado de pinheiros. A temperatura caiu visivelmente. Os pinhãos, alguns deles com 9 ou 12 metros de altura, estavam cobertos de cones cheios de sementes. Debaixo das árvores crescia uma variedade de plantas nativas, que brotavam de uma camada robusta de solo criptobiótico – uma crosta vital de microrganismos que retém a humidade nos solos desérticos e evita a erosão.

Em vez de uma floresta de pinhão madura e saudável, Coombs viu algo completamente diferente. “À medida que (o pinhão e o zimbro) se tornam mais densos, perdemos o arbusto, a grama e o sub-bosque proibido”, explicou Coombs. “Ele não fornece todas as funcionalidades que precisamos para os animais, bem como a infiltração de água.” Ele acrescentou que densos aglomerados de árvores como este também representam um sério risco de incêndio, embora seja difícil ver, a mais de 32 quilômetros da cidade mais próxima, exatamente o que está sendo ameaçado.

Nos próximos meses, explicou Coombs, duas escavadeiras arrastariam uma enorme corrente por esse povoamento, arrancando árvores e vasculhando o solo para “abri-lo” em busca de artemísia. Seu argumento foi o mesmo que ouvi repetidamente dos gerentes de áreas do BLM: pinhão e zimbro nativos, que fornecem habitat para dezenas de plantas, pássaros nativos, répteis, insetos e mamíferos, representam uma ameaça existencial para a sálvia. perdiz. Assim, as árvores devem ser eliminadas.

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Nos últimos anos, a perdiz-sálvia – uma ave do tamanho de uma galinha conhecida pela sua exuberante dança de acasalamento – teve uma influência do tamanho de uma avestruz na política fundiária em todo o oeste americano. De acordo com a Sociedade Audubon, a perdiz perdeu 90 por cento do seu habitat histórico devido ao desenvolvimento de petróleo e gás, à fragmentação do habitat e ao sobrepastoreio.

O BLM respondeu destruindo centenas de milhares de hectares de florestas de pinhão e zimbro. De acordo com o BLM, entre 2013 e 2018, a agência gastou perto de 300 milhões de dólares “tratando e restaurando 2,7 milhões de acres de habitat de estepe de artemísia” em todo o Ocidente. Deve-se notar que “tratar e restaurar” (juntamente com a igualmente vaga “remoção de coníferas”) são eufemismos para encadear, cortar, envenenar e queimar florestas de pinhão e zimbro.

Na verdade, a protecção da perdiz-sálvia tornou-se virtualmente sinónimo de destruição de enormes extensões de florestas áridas. Vejamos, por exemplo, o Projecto Bruneau-Owyhee Sage-Grouse Habitat, que prevê a eliminação de 726.000 acres – 1.110 milhas quadradas – de floresta de zimbro nas remotas montanhas Owyhee, abrangendo Idaho, Oregon e Nevada, nos próximos anos. “A remoção do zimbro invasor”, diz um comunicado de imprensa do BLM, “melhorará as condições para a perdiz-sálvia e muitas outras espécies que dependem de um ecossistema saudável de artemísia-estepe”.

Os críticos não estão acreditando nos seus supostos benefícios para perdizes e, em vez disso, vêem a destruição das florestas de pinhão e zimbro como a perpetuação de velhas políticas de destruição formuladas nas novas palavras da moda da gestão ecológica. “Enquanto as agências gastam enormes somas cometendo ecocídio contra florestas nativas, o gado, as indústrias de petróleo, gás e mineração continuam a destruir o habitat da ave”, disse Katie Fite, diretora de terras públicas da Wildlands Defense, um grupo ambientalista com sede em Idaho.

A remoção em massa de florestas de pinhão e zimbro não é novidade. As florestas, por exemplo, foram desmatadas em vastas extensões da Grande Bacia para fornecer combustível às fundições durante a Corrida do Ouro. Em meados do século XX, milhões de hectares de florestas de pinhão e zimbro foram, no jargão das agências federais de terras, “erradicados” e convertidos em extensas pastagens plantadas com trigo com crista e outras gramíneas exóticas. O desmatamento de florestas nativas como forma de proteger espécies ameaçadas é um desenvolvimento muito mais recente, disse Fite.

“O BLM e o Serviço Florestal costumavam admitir abertamente que estavam destruindo as florestas da PJ para obter mais forragem para o gado”, disse Fite. “Então, à medida que os combustíveis perigosos e os fundos para perdizes fluíam, os mesmos esquemas de encadeamento, corte e queima de desmatamento foram apresentados como 'prevenção de incêndios' e 'conservação de perdizes'”.

Muitos dos grandes projectos de remoção de pinhão-zimbro actualmente em curso remontam a 2015, ano em que a então secretária do Interior, Sally Jewell, anunciou um ambicioso plano de cooperação num esforço para manter a perdiz-sálvia fora da lista de espécies ameaçadas. Naquele ano, o BLM estabeleceu 14 planos de recuperação de tetrazes em um esforço para conservar 35 milhões de acres de terras federais em 10 estados.

A esperança, diz Brian Rutledge, vice-presidente da Audubon e diretor da Sagebrush Ecosystem Initiative (SEI), é que uma abordagem colaborativa, em vez de punitiva, seria melhor para restaurar a perdiz-sálvia, que ele descreveu como o equivalente aviário do bisão na artemísia. mar do Ocidente.

“O SEI foi criado para retardar o declínio da artemísia e das espécies que dela dependem”, explicou Rutledge. “O USDA respondeu trabalhando com fazendeiros e desenvolvedores de gás para retardar a perturbação e tentar ativamente devolver parte do habitat à sua capacidade histórica de suporte.”

Em 2010, o Serviço Nacional de Conservação de Recursos do USDA formou a Sage Grouse Initiative, ou SGI. É uma parceria diversificada e díspar composta por grupos industriais e ambientais, incluindo a Nature Conservancy, a Conoco-Phillips e a National Cattlemen's Beef Association, que, de acordo com o slogan do grupo, “apoia a conservação da vida selvagem através da pecuária sustentável”.

Mas sob a administração Trump, diz Rutledge, a ciência e a colaboração foram abandonadas em favor de uma agenda abertamente pró-corporativa. Em Março passado, por exemplo, o BLM renegou os planos de 2015 para o tetraz, eliminando mais de 80% dos 10,7 milhões de acres designados como habitat vital. Além disso, o BLM afrouxou as regras que exigem zonas tampão em torno dos locais de acasalamento. Também tornou voluntária a exigência de “mitigação compensatória”, o que forçou as empresas de energia a substituir o habitat danificado por habitat restaurado noutro local.

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De volta à cordilheira Egan, Coombs dirigiu até um chamado local de lek, onde, durante a temporada de acasalamento na primavera, perdizes machos realizam elaboradas danças de acasalamento para cortejar as fêmeas. Centenas de árvores foram recentemente cortadas da área e a sua vegetação foi reduzida a pouco mais do que um fino restolho bege pelo pastoreio do gado.

O lek não só estava livre de árvores, mas também visivelmente desprovido de artemísia. Coombs me garantiu que a falta de cobertura não é um impedimento para as aves. “A perdiz-sálvia adora áreas com pastagem intensa”, disse ele. “Isso permite que os machos se exibam sem qualquer tipo de obstrução. Eles procuram essas áreas.”

Rutledge, da Audubon, afirma que o corte de árvores para criar um habitat para tetrazes não é uma “panacéia”, mas que em alguns lugares deve ser realizado “local por local”, a fim de ajudar na recuperação dos tetrazes. “Cada estrutura vertical para uma perdiz é um poleiro potencial para uma águia ou um falcão”, disse Rutledge.

Outros ecologistas com quem falei, no entanto, contestaram a ideia de que as florestas de pinhão e zimbro são armadilhas mortais para perdizes. Laura Cunningham, diretora do grupo ambientalista Western Watersheds na Califórnia, diz que as evidências mostram que os pássaros prosperam em um mosaico de artemísia e floresta de coníferas.

Cunningham, que trabalhou durante muitos anos como biólogo de campo para o Serviço Geológico dos EUA, diz que os corvos, e não as aves de rapina, representam a maior ameaça para as perdizes. A transformação em larga escala da floresta de pinhão e zimbro em pastagens exóticas (como as encontradas nos vales da Cordilheira Egan) deu aos corvos uma vantagem decisiva. “Os corvos não pousam nas árvores para caçar”, disse ela. Cunningham observa que as perdizes são altamente susceptíveis à predação dos corvos nestes prados artificiais, particularmente em áreas com pastoreio intenso, porque praticamente não há cobertura. “(Os corvos) são predadores voadores e veem os filhotes do ar.”

Katie Fite concorda, acrescentando que não são os ecossistemas de perdizes ou de artemísia, mas sim os pastores, os mineiros e os exploradores de petróleo que estão a beneficiar da campanha incansável do BLM contra as florestas de terras áridas do Ocidente.

“Cheatgrass está explodindo e as populações de perdizes estão caminhando para a extinção”, disse Fite. “A extinção, é claro, em última análise beneficia a indústria.”

Este artigo foi atualizado desde sua publicação.

Santiago Ferreira é o diretor do portal Naturlink e um ardente defensor do ambiente e da conservação da natureza. Com formação académica na área das Ciências Ambientais, Santiago tem dedicado a maior parte da sua carreira profissional à pesquisa e educação ambiental. O seu profundo conhecimento e paixão pelo ambiente levaram-no a assumir a liderança do Naturlink, onde tem sido fundamental na direção da equipa de especialistas, na seleção do conteúdo apresentado e na construção de pontes entre a comunidade online e o mundo natural.

Santiago