Meio ambiente

Novas demandas para medir as emissões levantam esperanças cautelosas na Pensilvânia entre detetives ambientais que monitoram locais de fraturamento hidráulico

Santiago Ferreira

As novas regras da EPA regem os poços, bem como os tanques de águas residuais, que podem emitir quantidades substanciais de metano e compostos orgânicos voláteis.

Pela primeira vez, as empresas de fracking da Pensilvânia enfrentam o escrutínio em tempo real dos reguladores federais e estaduais sobre as emissões de metano e outros poluentes atmosféricos nocivos em locais de perfuração e instalações de armazenamento de águas residuais tóxicas que sobraram das extrações de petróleo e gás.

A Agência de Protecção Ambiental (EPA) exige um acompanhamento mais robusto nos locais de extracção em todo o país através da utilização de dispositivos no local para medir fugas de metano de poços e fontes de baixa pressão, tais como tanques de armazenamento de águas residuais. Também anunciou penalidades para empresas que excedessem os limites de emissão.

Além disso, a Pensilvânia lançou um programa piloto com a CNX Resources Corp., um dos maiores produtores de petróleo e gás no xisto de Marcellus, para melhor avaliar e compreender as emissões locais da indústria de fraturamento hidráulico.

Melissa Ostroff está entre os detetives ambientais que questionaram as emissões na zona rural da Pensilvânia e permanece cautelosa sobre como e quando as comunidades irão beneficiar de qualquer uma das mudanças. A EPA dá aos estados até dois anos para implementar as reformas.

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Nos últimos dois anos, Ostroff, um defensor de políticas da organização sem fins lucrativos Earthworks, documentou rotineiramente plumas de emissões invisíveis de poços e tanques de armazenamento localizados em locais de perfuração, utilizando uma câmara óptica infravermelha sensível a hidrocarbonetos.

A Earthworks apresentou 134 reclamações sobre os vapores e emissões de locais na Pensilvânia, com mais da metade delas capturadas por Ostroff desde 2021. Ostroff, que empunha uma câmera de vídeo portátil comparável à que os profissionais de monitoramento da indústria usam, apresentou relatórios e filmagens com reguladores estaduais sobre possíveis vazamentos e violações dos padrões de emissão tanto dos tanques de armazenamento quanto dos poços.

“Há algo muito diferente de ver um poço sem nada saindo dele e depois colocar a câmera no olho”, disse ela.

Ostroff conduziu legisladores estaduais e membros da comunidade local em passeios – a partir de pontos de observação a poucos passos ou campos de distância dos locais de perfuração, sempre em propriedade pública – para espiar através de suas lentes de alta resolução. Todos ficam assustados, disse ela, quando o invisível se torna visível. Existem vapores no ar. Ao redor dos tanques, ela registrou névoas que o olho nu não consegue ver, saindo das aberturas no topo dos contêineres ou vazando pelo solo.

Embora Ostroff possa documentar possíveis descargas errôneas, ela não tem como medir os volumes ou o conteúdo do vapor. Ainda assim, “foi chocante”, disse Gillian Graber, fundadora da Protect PT, uma organização ambiental na Pensilvânia focada nos efeitos da perfuração de petróleo e gás.

Graber participou de vários passeios de terraplenagem e disse que observou um poço saindo perto da escola de sua filha no condado de Westmoreland. “Quando você tem infraestrutura de ventilação perto de escolas e parques onde as pessoas correm, caminham e levam seus animais de estimação para passear – isso é realmente problemático”, disse ela. “É preciso haver alguma maneira de capturar esses materiais ventilados.”

Os vapores detectados pela câmera de Ostroff podem incluir metano, um gás de efeito estufa 80 vezes mais eficaz em reter calor na atmosfera terrestre do que o dióxido de carbono, e compostos orgânicos voláteis que ocorrem naturalmente e que retornam à superfície nas águas residuais após a perfuração, incluindo o benzeno.

“Nada disso é bom para o meio ambiente”, disse Dave Yoxtheimer, hidrogeólogo da Penn State que estuda o xisto Marcelus, na Pensilvânia. As emissões de águas residuais também podem afectar negativamente a saúde humana. Yoxtheimer listou uma mistura de compostos orgânicos voláteis (VOCs) que as emissões dos tanques de armazenamento podem conter: benzeno, tolueno, etilbenzeno e xileno. “Se você for exposto a eles por um período prolongado em uma concentração suficientemente alta, quero dizer, são substâncias cancerígenas”, substâncias capazes de causar câncer, disse ele.

No final do ano passado, a EPA revelou normas melhoradas para a monitorização de fontes de poluição e, pela primeira vez, regras que exigem que os produtores procurem activamente fugas. Numa mudança importante, as empresas que operam em grandes instalações devem utilizar sensores ou outra tecnologia para monitorizar as emissões – tanto em novos poços como nos que já estão em operação. O metano é o maior impulsionador das mudanças climáticas depois do CO2.

Locais com apenas um poço serão inspecionados usando abordagens de monitoramento humano visual, olfatório e auditivo. Em janeiro, a agência anunciou penalidades para os infratores: multas de US$ 900 por cada tonelada excedente de metano que as empresas de petróleo e gás emitem anualmente, aumentando para US$ 1.500 em 2026 e posteriormente.

“Esta é a primeira vez que vemos uma regra da EPA que irá regular as fontes existentes e novas no que diz respeito às emissões de metano”, disse John Rutecki, gestor regulamentar e legislativo do Fundo de Defesa Ambiental, uma organização sem fins lucrativos. E ressalta que os tanques de águas residuais agora são um alvo.

“A colocação de navios de armazenamento tem sido muito importante para os membros da comunidade da linha da frente”, disse Rutecki, e as novas exigências de monitorização podem “fornecer algumas protecções sanitárias” às comunidades próximas dos campos de petróleo e gás.

A indústria do petróleo e do gás nunca conduziu uma monitorização precisa das emissões dos tanques de armazenamento, reservatórios locais de subprodutos do processo de perfuração. Os tanques contêm um líquido altamente salino contendo uma mistura de compostos orgânicos voláteis (COV), incluindo benzeno natural, arsênico e rádio 226 e 228 dragados durante o fraturamento hidráulico de formações de xisto nas profundezas do subsolo.

As empresas ventilam rotineiramente os tanques de armazenamento para aliviar a pressão acumulada e, para reportar as suas emissões, calculam estimativas com base na composição química das águas residuais e no tamanho do tanque. Alguns produtores não eram legalmente obrigados a monitorizar, medir ou capturar emissões em tempo real, o que cria incerteza sobre o que flutua no ar ou se deposita no solo perto do local.

A experiência de Ostroff é um exemplo disso. Ela grava vapores de tanques e compartilha esses vídeos com os reguladores. Eles raramente são levados a investigar. “Eles dizem ‘eles podem desabafar. Eles têm que desabafar. Não há alternativa’”, disse ela.

Na Pensilvânia, grandes tanques que se calcula emitirem mais de 200 toneladas de metano e 2,7 toneladas de COV anualmente devem reduzir as suas emissões em 95 por cento, mas os tanques abaixo desses limites podem ser ventilados com a frequência que a empresa desejar.

A nova regra da EPA, que a administração Biden afirma que também reduzirá a quantidade de COV emitidos pela indústria de petróleo e gás, exige uma redução de 95 por cento nas emissões de metano de tanques de armazenamento que têm potencial para emitir mais de seis toneladas de COV ou 20 toneladas de metano anualmente. Também exige que as empresas, em vez de descarregarem, capturem ou transformem as emissões, quer redirecionando-as para queimas, quer utilizando “unidades de recuperação de vapor”, para capturar o metano fugitivo para processamento posterior.

Kenneth Davis, professor de ciências climáticas e atmosféricas na Penn State University, mediu as emissões em locais de petróleo e gás nos Estados Unidos e, em particular, os volumes de emissões de locais dentro do xisto de Marcellus. Durante um ano e meio, começando em maio de 2015, Davis e sua equipe etiquetaram torres de telefonia celular com monitores de qualidade do ar que permitem leituras a cerca de 100 metros acima do solo. Eles também rastrearam as emissões usando uma aeronave. Ao todo, a equipe de Davis registrou emissões pelo menos duas vezes maiores que as emissões relatadas pela indústria.

Davis disse ter descoberto “sem dúvida” que os vapores químicos podem viajar para longe da fonte de emissões. Quanto mais perto uma pessoa vive de um poço de petróleo e gás ou de um tanque de armazenamento de águas residuais, maior a probabilidade de respirar compostos produzidos pelas escavações, disse Davis.

“As pessoas estão agora a fazer o seu melhor para contabilizar o que sabem” ao medir e reportar emissões, disse ele, mas sem melhores formas de monitorizar ou exigências regulamentares, os registos de emissões são incertos. “O que parece ser verdade é que existem emissões grandes, não planejadas ou de grandes fontes pontuais que não fazem parte do inventário” relatado às agências governamentais, disse ele.

Se a indústria cooperar para dissipar a discrepância entre as emissões relatadas e observadas, “há esperança”, disse Davis.

David Hess, blogueiro e ex-secretário do Departamento de Proteção Ambiental (DEP) do estado, seleciona regularmente relatórios da agência sobre vazamentos de metano em locais de perfuração e vê lacunas na supervisão. “Podem ser operações normais, mas estão liberando muito metano na atmosfera de forma descontrolada”, disse ele. “Ao ler os relatórios de inspeção, parece que há muitas lacunas na forma como essas emissões são regulamentadas.”

Na Pensilvânia, uma parceria de meses destinada a ajudar as empresas e os reguladores a compreender melhor os efeitos ambientais e para a saúde humana das instalações de petróleo e gás pode não produzir a supervisão e regulamentação que os ambientalistas consideram possível nas novas regras da EPA.

Um programa piloto liderado pelo governador Josh Shapiro e pela CNX, um grande produtor de petróleo e gás, deu aos inspectores do DEP “acesso sem precedentes” a dois poços – das centenas de milhares que actualmente operam no estado – para avaliar as emissões. A empresa, que foi citada desde 2020 por mais de 400 violações pelo DEP, incluindo incidentes em que o CNX não conseguiu evitar o escoamento de águas residuais para os cursos de água, também concordou em divulgar, com algumas restrições, quais os produtos químicos utilizados no fluido de fraturamento hidráulico. Concordou em fornecer monitoramento de emissões em tempo real aos reguladores do DEP em locais nos condados de Washington e Greene, ambos ao sul de Pittsburgh.

Uma secção do acordo de quatro páginas, chamada “Esforços de Transparência Radical da CNX”, mostra que as divulgações de produtos químicos da empresa ainda estariam “sujeitas a reivindicações de segredos comerciais por parte dos fabricantes de produtos químicos”, isentando-os da regulamentação ao abrigo da Lei federal da Água Potável Segura. Além disso, os dados de qualidade do ar em tempo real “podem ser atrasados ​​ou suspensos pelo CNX a seu critério”.

A CNX concordou em realizar pesquisas de água pré-perfuração para abastecimento residencial de água potável existente “dentro de 2.500 pés de um poço vertical não convencional e qualquer bateria de tanque de armazenamento centralizado de grande volume recém-construída”. As instalações da CNX no condado de Washington foram construídas em 2023, e não está claro na redação do acordo se os tanques de armazenamento “recém-construídos” se aplicavam a tanques de águas residuais já existentes no local ou ainda a serem construídos.

Desde que a parceria foi anunciada, os ambientalistas questionaram se o esforço limitado está a captar potenciais problemas ou a ajudar a confundir as coisas.

A senadora estadual Katie Muth, que introduziu legislação para classificar as águas residuais do fraturamento hidráulico como materiais perigosos, disse que o pacto do governador com a CNX não faz o suficiente nem exige o suficiente da empresa. “Não é um conjunto completo do que precisa ser monitorado”, disse Muth, um democrata.

“Das muitas centenas de poços que eles têm, eles estão monitorando um número ridiculamente baixo de poços”, disse ela, acrescentando uma pergunta para a CNX, que no ano passado registrou receita de US$ 1,3 bilhão: “Por que vocês não estão monitorando todos os poços? seus poços?”

Graber está incomodado com a natureza voluntária da parceria. “Não creio que as empresas façam algo que não sejam obrigadas por lei a fazer”, disse ela. “O povo da Pensilvânia não confia nessas empresas”, disse ela. As pessoas “não confiam que eles farão a coisa certa”.

A CNX não retornou pedidos de comentários para esta história. Em um comunicado de imprensa emitido por Shapiro em novembro, Nick Deiuliis, CEO da empresa, disse que a CNX planeja usar sua parceria com o DEP para fornecer “fatos, ciência e dados de código aberto a todas as partes interessadas”, para criar “confiança mútua que pode servir de base para a cooperação e o verdadeiro progresso ambiental e económico na Commonwealth.”

Para ambientalistas como Ostroff, a experiência CNX apenas enfatiza que os reguladores estatais dependem de poucas evidências para se protegerem de danos potenciais, e ela questionou a ciência e os métodos de monitorização nos dois locais.

“CNX está usando monitores de ar estáticos. Eles estão capturando o que está no ar naquele momento”, em vez de medir as emissões das fontes e observar como elas viajam, disse Ostroff. Ela planeja nesta primavera filmar alguns poços que ainda não viu de perto – e deseja gravar vídeos dos dois poços CNX agora sob revisão do DEP.

“Se a Pensilvânia implementar (as novas regras da EPA) de uma forma que haja inspeções mais frequentes por parte dos operadores e se isso for realmente aplicado, isso deverá tornar meu trabalho mais fácil”, disse Ostroff. “Sem a fiscalização adequada, não veremos nenhuma mudança.”

Santiago Ferreira é o diretor do portal Naturlink e um ardente defensor do ambiente e da conservação da natureza. Com formação académica na área das Ciências Ambientais, Santiago tem dedicado a maior parte da sua carreira profissional à pesquisa e educação ambiental. O seu profundo conhecimento e paixão pelo ambiente levaram-no a assumir a liderança do Naturlink, onde tem sido fundamental na direção da equipa de especialistas, na seleção do conteúdo apresentado e na construção de pontes entre a comunidade online e o mundo natural.

Santiago